В конце лета 1844 г., покорив европейские столицы, Айвазовский вернулся в Петербург, где его ожидали почет и слава, звание академика живописи. Художник был причислен к Главному морскому штабу в звании первого живописца и по его поручению писал виды русских северных портов и приморских городов.
Он стал модным художником. Заказы завалили его. Петербургский свет спешил заполучить в свои собрания полотна Айвазовского... Эта светская блестящая круговерть утомляла, отвлекала от любимого дела. Его не привлекала возможность стать придворным художником и выполнять волю именитых заказчиков, и по совету Белинского Айвазовский решает покинуть Петербург.

Он мог бы поселиться в любом уголке мира, однако же, для постоянного места жительства живописец избирает милую сердцу Феодосию, красоту которой он никогда не уставал писать. "...Но чуть повеет весной, - писал он, - на меня нападает тоска по родине: меня тянет в Крым, к Черному морю... "Это чувство он будет испытывать в течение всей жизни. В 1845 году он приобрел участок на окраине Феодосии, на самом берегу моря. Решил построить дом с большой мастерской для работы. Мечтал создать здесь школу живописи.
Светский Петербург был поражен, узнав, что художник в самом расцвете сил и славы бросает столицу и уезжает в „эту дыру". "Мой адрес: всегда в Феодосии", - написал однажды Айвазовский П.М Третьякову и остался верен этому адресу на всю жизнь. Двери его дома всегда были открыты. Каждый, кто хотел, мог посмотреть его новые роботы, побеседовать с мастером.
Феодосийцы удивлялись и радовались тому, что слава не изменила их земляка. Он был прост и доступен для всех. Иван Константинович часто бывал у рыбаков, вел долгие беседы на базаре с торговым людом, был знаком со всеми ремесленниками городка.

В 1845 году на живописном берегу моря И. К. Айвазовский начинает строительство большого дома. Дом строится по собственному проекту мариниста в стиле итальянских ренессансных вилл, украшается слепками с античных скульптур. К жилым комнатам примыкает просторная мастерская, в которой он создает большую часть из шести тысяч написанных им картин. Эту мастерскую посещают И. И. Шишкин, И. Е. Репин, известный коллекционер П. М. Третьяков, писатель А. П. Чехов. Из ее стен выходят многие талантливые ученики живописца. В 1880 году к своей мастерской И. К. Айвазовский пристраивает огромный выставочный зал — картинную галерею. Это была первая в России периферийная картинная галерея, пользовавшаяся большой известностью уже при жизни мастера. Правда, экспозиция тогда еще не имела постоянного характера, так как полотна мариниста отправлялись на выставки в крупные города России и за границу, а их место занимали новые, только что написанные.

В 1900 году после смерти И. К. Айвазовского картинная галерея становится собственностью города. В духовном завещании живописца записано: "... Мое искреннее желание, чтобы здание моей картинной галереи в городе Феодосии со всеми в ней картинами, статуями и другими произведениями искусства, находящимися в этой галерее, составляли полную собственность города Феодосии, и в память обо мне, Айвазовском, завещаю галерею городу Феодосии, моему родному городу..." Согласно воле художника, в дар городу, помимо самой галереи, перешли и 49 картин кисти великого маэстро. В основном это были работы, исполненные мастером в последние годы жизни, поэтому они не давали полного представления о многогранном даровании живописца. В настоящее время коллекция произведений мариниста насчитывает 417 работ. Она составлена так, что можно проследить эволюцию 63-летнего творческого пути мастера.

У главного фасада дома художника установлен бронзовый памятник, на постаменте которого лаконичная надпись: "'Феодосия - Айвазовскому". Завещав городу свою картинную галерею, Айвазовский создал очаг искусства, у которого и развивалась русская маринистическая живопись. Галерея стала единственным в стране таким музеем маринистической живописи.