В горах Восточного Крыма между Судаком и Феодосией над морем поднялись руины древнего вулканического массива Карадаг. К нему можно попасть со стороны Феодосии через Коктебель или из Судака через поселок Щебетовку и дальше к морю к поселку Курортному. Карадаг компактно расположился у берега моря между плодородной Судакской долиной и полукружием выжженной солнцем Коктебельской котловины.
Вулканические горы замыкают с востока Главную гряду, протянувшуюся от Балаклавы до Феодосии. Все хребты и вершины Карадага состоят из вулканических пород, которые своими темно-серыми тонами резко отличаются от соседних возвышенностей, сложенных светло-серыми известняками. Именно этим темным тоном объясняется крымскотатарское название горного массива Карадаг, обозначающее Черная гора.

Многие ценители природы считают, что Карадаг красивейший уголок Крыма. Однако эта красота особенная, не типичная для излюбленных туристами центральной и западной частей Южного берега. На Карадаге все дико, хаотично, сурово и труднодоступно. Здесь не найти спокойных горизонтальных линий. Черные многосотметровые обрывы нависают над бирюзовыми бухтами, в которые можно проникнуть лишь с моря. Стены глубоких ущелий гигантскими ступенями поднимаются к далекому голубому небу. Причудливые фигуры изваяны ветром и непогодой в мощных пластах вулканических туфов. Среди них есть Шайтан, Пряничный конь, Сокол, Король, Королева и даже Трон, нависший над бездной. А с вершины Берегового хребта открываются панорама пиков, скал и ущелий Карадага, амфитеатр окрестных гор и бесконечная синь морского простора. Разнообразные и необычные формы рельефа вулканического массива возникли при выветривании и разрушении временными водными потоками местности с очень сложным геологическим строением. Пологий плоский континентальный склон Берегового хребта защищен, словно броней, от разрушения мощным обширным потоком лавы. А противоположный склон, обращенный к морю, совсем иной. Он сильно расчленен и трудно проходим, изрезан ущельями и опоясан наклонными грядами лавовых потоков, вытянувшихся в струнку вдоль склона. Каменные стены, решительно устремившиеся ввысь, - это дайки, застывшие внедрения магмы плитообразной формы, отпрепарированные выветриванием от окружающих менее стойких горных пород. А "каменный лес" из гигантских зубцов, пиков и каменных бастионов образовался в мощных пластах вулканических туфов, рассеченных вертикальными трещинами.

Горный массив Карадаг состоит из вулканических и осадочных пород. Вулканическими породами сложены Береговой хребет и Святая гора с Малым Карадагом. Осадочные породы занимают понижение между ними (Туманова балка) и слагают несколько островерхих гребней к западу от Карадага на склоне Отузской долины.
Из геологической карты видно, что вулканические образования Карадага очень разнообразны. Прежде всего, выделяются слоистые толщи и секущие тела. Слоистые толщи состоят из многократно наслоенных потоков лав и пластов вулканических туфов и по этой особенности названы стратифицированными (от латинского слова стратум - слой). Секущие тела рвут пластовые толщи и, следовательно, моложе них.
Разнообразные по внешнему виду и минеральному составу вулканические породы образовались при застывании лавы. Они, прежде всего, различаются по содержанию кремния, количество которого выражают в форме кремнезема. Карадагские лавы и возникшие из них вулканические породы сильно различаются по содержанию кремнезема. Основой, своего рода каркасом Карадага служат три пластовые вулканические толщи общей мощностью более 1500 м. Нумерацию толщ будем вести снизу вверх. Первая слагает нижнюю часть Берегового хребта на всем его протяжении. Она состоит из налегающих друг на друга потоков лав основного и среднего состава мощностью более 600 м. Данных о ее полной мощности нет, так как основание толщи скрыто под водами Черного моря. Вулканических туфов очень мало, а в ряде мест их и вовсе нет. Следовательно, вулканическая деятельность протекала главным образом в виде излияний лав, а взрывная была случайной.

Реконструировать весь вулкан в его первоначальном виде совершенно невозможно. Именно бесчисленным интрузиям, разломам, сбросам и т. п., именно стратиграфической и петрографической пестроте обязан Кара-Даг своей фантастической живописностью. Вулкан действовал и затих окончательно, когда на месте Крымского полуострова плескалось море, в юрскую эпоху 150-170 миллионов лет назад. Его измятый, остов был захоронен осадками многих морей и много позже тектоническими силами вынесен на поверхность. Затем тут поработали великие археологи: вода, ветер - они освободили руины древнего вулкана от осадочных пород. (Есть все основания назвать Кара-Даг ископаемым вулканом). Итак, единственный в Европе более или менее хорошо сохранившийся вулкан юрского времени, ископаемые руины древнего подводного вулкана - вот что такое Кара-Даг. Но это не все. Здешние скалы привлекают внимание людей и по другой причине;
О кара-дагских самоцветах известно давно. Красивые и весьма ценные камешки придали романтическому ореолу Кара-Дага определенный оттенок.

Идея сделать Кара-Даг заповедным родилась давно. Она витала над горой, была ее неотъемлемой частью. В 1925 году постановлением Крымского Совнаркома Кара-Даг был объявлен Национальным парком. В 1979 году Постановлением Совета Министров УССР Памятник природы - горный массив Кара-даг объявлен государственным заповедником. Отныне всякая производственная деятельность на Кара-Даге исключается. Для начала под заповедник отведено 2000 гектаров территории. Однако, чтобы застраховаться от неожиданностей, обеспечить некоторый пространственный резерв для естественного существования биоэкологических сообществ, площадь заповедника расширена до 3000 гектаров. Его граница прошла как раз по окраинам поселков Курортное и Планерское, по шоссе Щебетовка - Планерское.