Грязевые вулканы (сопки) - своеобразное и вместе с тем довольно редкое геологическое явление. В Крыму самое значительное скопление вулканов находится на Керченском полуострове в 8 км к северу от Керчи у села Бондаренково (б. Булганак). Крымскотатарское название Булганак связывают со словом булганак - грязный, мутный.
За селом Бондаренково в почти равнинной местности лежит неглубокая пустынная котловина поперечником около 400 м. Повсюду голая буровато-серая земля с разбросанными холмиками конической формы. В центре котловины матово поблескивает круглое озеро, заполненное грязью. Это и есть Булганакское поле с самой большой в Крыму группой из 7 грязевых вулканов.

Внешний вид грязевых вулканов довольно разнообразен. У одних кратер широкий (до 15 - 20 м) и до краев заполнен густой грязью. Внешние склоны пологие, и издали такой вулкан похож на озерко, слабо приподнятое над окружающей местностью. Время от времени грязь вздувается, и появляющиеся пузыри газа с шумом лопаются. Состав газа сложный, в нем установлены метан, азот и углекислый газ. Уровень грязи в кратере меняется. Иногда он настолько повышается, что густая масса переливается через края и по отлогому внешнему склону растекается несколькими широкими потоками, а то и по всей поверхности. Подсыхая, светло-серая грязь темнеет и местами приобретает буроватый оттенок.
Спокойная деятельность грязевого вулкана иногда сменяется бурной. Тогда из кратера выбрасывается мощный грязевой фонтан высотой до 10 - 20 м, заливающий толстым слоем вязкой жидкости склон сопки. Слой грязи быстро высыхает и растрескивается, покрываясь белыми минеральными выцветами. Растрескавшаяся грязь при первом взгляде производит впечатление прочного и надежного фунта. Но это первое впечатление обманчиво: ведь под твердой коркой лежит вязкая грязь. Поэтому, как ни велико желание подойти к краю кратера, ни в коем случае не делайте этого. Уже не один раз грязевая пучина засасывала коров, коз и других домашних животных. А в годы Отечественной войны немецкий танк решил сократить путь и поехал напрямик через "лужу". Боевую машину не смогли спасти, и ее быстро засосал грязевой вулкан.
Но в Булганакской котловине чаще встречаются грязевые вулканы правильной конической формы, высотой от полуметра до нескольких метров. По форме они очень похожи на настоящие стратовулканы и выступают на местности как их модели. Конус грязевого вулкана завершает небольшой кратер, заполненный грязью. С небольшими интервалами, обычно в несколько минут, появляются небольшие пузыри газа и с шумом лопаются, а грязь переливается через кратер и стекает по крутому склону. Иногда грязь прорывается на поверхность на склоне вулкана, имитируя паразитический конус настоящего вулкана.

В северо-западной части котловины находится единственный в своем роде конический грязевой вулкан. В вершинной части он "обезглавлен", а довольно крупный кратер до верха заполнен грязью. Часто выделяются крупные пузыри газа, перемешивающие грязь. Раньше это был обычный грязевой вулкан конической формы, но после бурного выделения газов верхняя часть сопки была уничтожена. Постройки такого типа хорошо известны и среди настоящих вулканов, у которых после мощных взрывов разрушалась верхняя часть конуса, а на их месте возникали обширные впадины.
Что же представляет собой сопочная грязь? Это тончайшие глинистые частички, плотно распределенные в воде. Сопочная грязь возникла при разжижении подземной мощной толщи глин майкопской серии в зоне разлома земной коры. Но в сопочной грязи встречаются обломки песчаников и известняков, вынесенные из глубины, поэтому ее правильнее называть сопочной брекчией. Грязь прохладная, даже в жаркий полдень ее температура не превышает +19°С.
Теперь остановимся на происхождении грязевых вулканов. Они встречаются только на площадях с нефтегазоносными породами на глубине. В недрах Керченского полуострова лежит многокилометровая толща майкопских глин с обильным органическим материалом. В условиях повышенной температуры и возросшего давления органика разлагалась с выделением разнообразных углеводородов, прежде всего метана. Закупоренные в пластах газы сжаты, но, как только на перегибе антиклинали над разломом понижалось давление, газ под мощным пластовым давлением стремительно поднимался к поверхности. По пути в проницаемых пластах находится подземная вода, которая, встречаясь с глиной, разжижала ее и превращала в грязь; а затем газы выталкивали ее на поверхность. Как только давление падало, деятельность вулкана прекращалась. Затем давление газа возрастало, начиналось новое извержение и так далее.
А при многократном поступлении грязи в одно и то же место возникал грязевой конус или обширное грязевое озеро.
Булганакские сопки постоянно выбрасывают небольшие порции газа с грязью и таким путем разгружаются от избыточного давления на глубине. Вот почему в их деятельности не было катастроф, а сами вулканы небольшого размера. Лишь только в 1926 г. грязевая сопка в северной части Булганакского поля излила сравнительно крупный поток грязи объемом около 10 тысяч кубических метров.

Еще одна интересная особенность грязевых вулканов Керченского полуострова состоит в том, что они действуют длительное время даже в геологическом масштабе. Об этом свидетельствуют крупные скопления ископаемой сопочной грязи мощностью в сотни метров в неогеновых отложениях. Большие скопления ископаемой сопочной грязи встречаются в округлых впадинах блюдцеобразной формы в верхних частях антиклиналей (их еще называют вдавленными синклиналями). Каждая такая синклиналь похожа на огромную яму, заполненную сопочной грязью вперемешку с морскими отложениями. Кстати, она прекрасно видна в верхней части грязевого вулкана Джау-Тепе. Образование впадин на сводах антиклиналей - неизбежное явление при длительном выбросе глинистого материала из недр Земли. Накапливаясь на поверхности, он перегружал основание и вызывал прогибание. Длительная активность грязевых вулканов Булганакского поля как раз объясняет их расположение в плоской и неглубокой котловине, приуроченной к Булганакской антиклинали.
Свежая сопочная грязь содержит важные для оздоровления человека йод, буру и соду. Не удивительно, что воздух около сопок, особенно в летнее время, насыщен парами йода и оказывается целебным. Сопочная грязь издавна привлекала внимание врачей и давно применяется в больницах Керчи, санаториях Феодосии и других крымских городах.